Traducción artículo:

"How derelict Finchley Road office was home to tens of thousands of firms – and unwittingly linked to Mafia, dictators and fraud"

Cómo la oficina abandonada de Finchley Road era el hogar de decenas de miles de empresas y, sin saberlo, estaba vinculada a la mafia, los dictadores y el fraude.


Esta oficina abandonada es el lugar de nacimiento de 260.000 empresas, incluidas algunas presionadas por políticos corruptos y criminales de todo el mundo. Dado que se planean reformas radicales para el registro corporativo del Reino Unido, informa Hannah Somerville.

La unidad abandonada de la planta baja en Arcade House, Finchley Road, está cubierta por una gruesa capa de polvo, después de haber estado vacía durante unos dos años.

Los propietarios de Freshwater han tenido algunos problemas para encontrar nuevos inquilinos últimamente, a pesar de haber bajado el precio de venta mensual de £ 45,000 a £ 39,000.

Este edificio catalogado como Grado II fue una vez el hogar de la asombrosa cantidad de 215,000 a 260,000 empresas, utilizadas por todos, desde gánsteres hasta dictadores depuestos, y más de la mitad de las cuales ahora están disueltas.

Se establecieron a través de dos firmas llamadas BC Business Centrum y A1, los llamados 'agentes de formación' que crean y venden entidades corporativas británicas listas para usar a clientes de todo el mundo.

Alrededor de 30.000 se establecieron a nombre de una jubilada de 88 años llamada Barbara Kahan que trabajaba para A1. Su nombre se utilizó como 'directora inicial' para nuevas empresas.

Por lo general, se designa a un "director inicial" para una empresa recién formada, pero dimite tan pronto como la empresa se vende y no participa en el negocio en curso. Cuando la visitamos, su cuidadora nos dijo que no podía comentar.

Los agentes de formación de Finchley Road tuvieron varios clientes de alto perfil a lo largo de los años, incluidos Tony Blair y Peter Mandelson, para actividades comerciales directas.

Los agentes establecieron decenas de miles de negocios legítimos, desde transitarios hasta escuelas privadas y Real Lancashire Black Pudding Company.

Pero el análisis de los registros públicos muestra que, sin el conocimiento de los agentes de formación, otros clientes utilizaron sus empresas a medida o "listas para usar" para facilitar la corrupción, el lavado de dinero y el fraude financiero masivo que cuesta millones de libras al contribuyente británico.

En mayo, se lanzó una consulta del gobierno sobre las reformas del registro público, Companies House, con la intención de hacer más sólidos los controles sobre los propietarios de empresas del Reino Unido.

Incluía algunas disposiciones específicas para agentes externos, como los ex inquilinos de 788-790 Finchley Road.

Sus autores dijeron: "La evidencia de la aplicación de la ley del Reino Unido ... sugiere que las empresas desplegadas en actividades delictivas están utilizando abrumadoramente agentes de terceros, consciente o inconscientemente, para ayudar a ocultar sus identidades".

A su vez, estos agentes externos han respondido, alegando que hacen mucho más para controlar a sus clientes que el gobierno, e insistiendo en que no tienen la culpa.

"No somos más cómplices", dijo el propietario de BC Centrum a Ham & High, "que la ferretería que vende un cuchillo".

'Fábricas de la empresa'

Cuesta £ 12 y toma alrededor de 24 horas registrar una empresa del Reino Unido.

Poco menos de la mitad de los nuevos registros se realizan directamente a través de Companies House. Pero los directores potenciales también pueden contratar a un agente de formación externo para que lleve a cabo el proceso por ellos, por tan solo £ 29.99.

Los antiguos inquilinos de 788-790 Finchley Road registraron sus empresas a través de una red de múltiples capas de subsidiarias y empleados individuales.

Entre ellos se incluyen los "directores iniciales" en cuyo nombre se crea una empresa por primera vez, que dimite rápidamente después, como la Sra. Kahan.

Otros 'directores iniciales' en 788-790 Finchley Road eran entidades corporativas Temple Secretaries Limited y Company Directors Limited.

Un fragmento de datos en línea sobre los secretarios del templo revela 69,378 registros adjuntos a este nombre solo desde 1982 hasta 2007.

De estos, 39.875 todavía están en funcionamiento y en el 83 por ciento de los casos, Temple Secretaries fueron "nombrados" y "dimitidos" el mismo día.

En 2017, un informe del organismo de control anticorrupción Transparencia Internacional encontró 66 'fábricas de empresas' como esta, a veces llamadas 'salas de calderas', en el Reino Unido con más de 1.000 empresas activas en cada dirección.

Los investigadores escribieron: "Estos edificios anodinos albergan a miles, a veces decenas de miles, de empresas, que ofrecen la apariencia respetable de la dirección de una empresa del Reino Unido, mientras que en realidad representan poco más que un buzón de correo".

Los investigadores agregaron que los agentes de formación a menudo eran "cómplices involuntarios" en delitos financieros.

Estas son algunas de las firmas vinculadas a escándalos internacionales que se registraron en Finchley Road a lo largo de los años:

El ex gobernador del estado de Delta de Nigeria, James Ibori, fue sentenciado a 13 años de cárcel por un tribunal de Londres en 2012 después de admitir un fraude de casi 50 millones de libras esterlinas.

Él y sus asociados utilizaron una constelación de cuentas bancarias británicas y empresas fantasma para blanquear su parte de 167 millones de libras robados al estado de Nigeria.

Una declaración filtrada de la Policía Metropolitana de 2007 afirma que la entonces casa de Ibori en Westover Hill, Hampstead fue comprada silenciosamente por £ 2,3 millones en 2001 a través de una entidad offshore que poseía, Haleway Properties Limited.

El investigador financiero Paul Gardiner escribió: "Esta empresa fue registrada en Gibraltar por un agente de formación de empresas llamado BC Centrum, 788 Finchley Road, Londres.

"Se entregó una orden de presentación a BC Centrum, que ha proporcionado varios archivos originales a la policía".

En 2004, Ibori nombró a su amante Udo Amaka Okoronkwo para que instruyera a otra empresa, Boyd Properties Limited, a comprar un apartamento de 388.077 libras esterlinas en Maida Vale.

En 2010, el propietario y fundador de BC Centrum, David Pearlman, confirmó ante un tribunal que BC Business Centrum también había proporcionado esta empresa a Ibori.

El dictador ucraniano

Viktor Yanukovych, el exlíder derrocado de Ucrania, robó alrededor de $ 40 mil millones en activos estatales y fue sentenciado a 13 años de prisión en ausencia por un tribunal ucraniano a principios de este año.

Él y sus asociados utilizaron empresas fantasma para lavar 700 millones de dólares entre 2008 y 2014, según el tribunal.

Los documentos recuperados del palacio presidencial citaban la propiedad de Yanukovych de tres compañías del Reino Unido, incluida Navimax Ventures Limited, que se incorporó a través de A1 en 788-790 Finchley Road en 2008.

La empresa, disuelta en 2014, formaba parte de la estructura de propiedad de una empresa comercializadora de carbón de Donetsk que comercializaba carbón procedente de minas ilegales.

También compartió una dirección de Marylebone y varios directores con Technomark Business Ltd, otra compañía formada a través de A1 en 2007.

Technomark formaba parte de una "lavandería" criminal mundial expuesta por el abogado ruso Sergei Magnitsky antes de su muerte en 2010. Tenía una cuenta bancaria en el Privatbank de Letonia que se utilizaba para lavar 43 millones de dólares de fondos rusos.

En febrero de 2018, otra empresa formada por A1, Pompolo Ltd, fue identificada en los cargos de Estados Unidos contra el exgerente de campaña de Donald Trump, Paul Manafort, y el adjunto Rick Gates.

La acusación alegaba que entre 2006 y 2015 la pareja generó (y ocultó) decenas de millones de ingresos presionando a Yanukovych y al Gobierno de Ucrania.

Según los informes, poco menos de $ 200,000 se lavaron a través de Pompolo Ltd, del cual Gates es el único director. Registrada en 2013, la empresa nunca presentó cuentas y se disolvió al año siguiente.

Envío de combustible a Afganistán

Mina Corp Ltd se formó en 2003 a través de agentes en 788-790 Finchley Road, donde se encontraban alrededor de 30 empleados en ese momento.

La entidad con sede en Gibraltar de la compañía fue objeto de una investigación del Congreso de EE. UU. En 2010 por más de $ 3 mil millones en contratos de combustible para aviones que recibió del Departamento de Defensa de EE. UU. Para alimentar el Centro de Tránsito de Manas en Kirguistán, un centro de suministro clave durante la guerra de Afganistán, desde 2003 en adelante. .

El gobierno de Kirguistán afirma que Mina Corp era un "frente" para canalizar pagos ilícitos al depuesto presidente Kurmanbek Bakiyev.

Los investigadores estadounidenses no encontraron pruebas contundentes de esto. Pero encontraron que Mina Corp había ayudado a evadir una prohibición rusa sobre las exportaciones de combustible militar.

La estafa de telecomunicaciones Premium

En junio de 2008, la policía italiana arrestó a dieciocho personas por su presunta participación en una estafa de telecomunicaciones supuestamente respaldada por la mafia, informaron medios italianos.

Los fiscales afirmaron que se habían blanqueado 55 millones de euros a través de empresas fantasma, incluidas varias en Londres, con sede en pisos en Battersea.

Uno de los arrestados fue Niki Aprile Gatti, un técnico en computación que trabajaba para Oscorp.

Cuatro días después, el 24 de junio, el joven de 26 años fue encontrado muerto en la prisión de máxima seguridad de Sollicciano. Su madre insiste en que tenía la intención de testificar.

Dos empresas ahora disueltas que llevan el nombre de Niki Gatti se establecieron en 788-790 Finchley Road en 2006: Unwired Media Limited y Wired UK Limited.

Ambos fueron incorporados a través de Temple Secretaries y Company Directors Ltd y tenían su sede en Battersea, SW11.

Otras seis empresas con sede en Battersea y Kensington llevan los nombres de personas vinculadas a la estafa en los medios italianos y se formaron a través de los mismos agentes entre 2006 y 2008.

No hay indicios de que los ex ocupantes de 788-790 Finchley Road supieran cómo se utilizarían las entidades que vendieron.

Pero Graham Barrow, un investigador del 'dinero oscuro' en el sistema financiero británico, dijo que era imperativo que los agentes de formación llevaran a cabo la debida diligencia.

En este momento, Companies House, el organismo encargado de mantener 4 millones de registros públicos en el Reino Unido, solo cuenta con unas seis personas.

No realiza sus propios controles sobre la veracidad de la información archivada.

Barrow dijo: "Ya sea que un banco abra 260.000 cuentas bancarias o 200, usted espera que el banco verifique que quienquiera que lo abra lo haga por razones legítimas.

"Todo en una empresa se puede ubicar en otro lugar del mundo siempre que tenga una dirección registrada en el Reino Unido.

"Estos agentes son a veces los únicos guardianes entre las personas con intenciones delictivas y su capacidad para crear una empresa".

'Una pequeña vergüenza'

Contactamos al propietario de BC Business Centrum, David Pearlman.

El residente de Hampstead, de 81 años, ha estado involucrado en formaciones en alta mar y en el Reino Unido desde la década de 1970.

Hace diez años, su negocio se dividió con A1 y empresas hermanas, que fueron compradas en junio de 2017 por los gigantes de la industria Stanley Davis después de que ocurrieran los casos en este artículo.

Pearlman le dijo a Ham & High que, en su opinión, su negocio era "pequeño" en comparación con la industria en general en el Reino Unido.

Dijo que los antiguos clientes criminales de BC Business Centrum eran "una vergüenza menor" que en todos los casos habían sido denunciados a Action Fraud.

Dijo: "Aunque la cantidad de empresas [que formamos] suena asombrosa, no lo es. Cada día se crean 30, 40, 50 empresas, y de esta enorme cantidad, algunos pícaros se escabullen.

"Nunca pretendimos promover nada ilegal. En todos los casos en que los clientes nos engañaron o descubrimos un fraude, lo denunciamos de inmediato.

"No somos más cómplices que la ferretería que vende un cuchillo. No son cómplices del apuñalamiento de alguien que viene por la calle".

Desde 2016, todas las empresas privadas del Reino Unido están obligadas a nombrar personas o entidades con "control significativo" de su negocio.

Los agentes también están obligados por las Regulaciones contra el lavado de dinero de 2017 para verificar las identidades de sus clientes.

En los últimos años, BC ha contratado personal más dedicado para llevar a cabo controles contra el lavado de dinero y el financiamiento del terrorismo, utilizando el mismo software costoso que los bancos comerciales.

Pearlman agregó: "Ahora, es más obvio que debemos cuestionar a quienes vienen a nosotros.

"Pero incluso hoy, Companies House no se molesta en cuestionar quién está en los formularios. Cualquier miembro de la mafia podría ir a Companies House y establecer una empresa, y nadie se opondría. Las reformas no son lo suficientemente fuertes".

La semana que viene: cómo el norte de Londres facilitó inadvertidamente el fraude en el Reino Unido y qué tienen que decir los titanes de la industria de las formaciones.

Nuestro agradecimiento a Paul Gardiner, Graham Barrow y Transparencia Internacional.



Última modificación: 16 de julio de 2021

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